Космический корабль OSIRIS-REx догнал астероид Бенну, показанный на снимке, сделанном 16 ноября. Зонд будет использовать маневр касанием и ходом, чтобы захватить до двух килограммов песка и пыли из космоса, с этго астероида.

Космический корабль, предназначенный для сбора кусочков астероида и возвращения их на Землю, наконец достиг своего пункта назначения. После двухлетнего путешествия космический корабль НАСА OSIRIS-REx догнал астероид Бенну, который в настоящее время расположен почти в 130 млн. Км от Земли, 3 декабря.

«Мы прибыли!» — объявил Хавьер Черна, инженер телекоммуникационных систем из аэрокосмической и оборонной компании Lockheed Martin в Литтлтоне, штат Колорадо, когда поступил сигнал от космического корабля.

При ширине всего 500 метров Bennu является самым маленьким объектом, когда-либо находившимся на орбите космического корабля. Но слабая гравитация астероида слишком слаба, чтобы удерживать OSIRIS-REx на круговой орбите так, как спутник может вращаться вокруг планеты, подобной Земле. Таким образом, космический корабль будет выполнять серию точных маневров, чтобы не отставать от астероида.

«Это действительно будет рекорд с точки зрения точной навигации, которую мы сделали в космосе», — говорит инженер по навигации Корали Адам из KinetX Aerospace, расположенной в Аризоне инженерной компании.

В течение следующих 18 месяцев OSIRIS-REx сопоставит астероид с пятью научными инструментами и выберет лучшее место для сбора материала у одного из древнейших объектов в солнечной системе.

Ученые-планетологи считают, что Бенну является пережитком ранних дней Солнечной системы, около 4,5 миллиардов лет назад. Удаленные наблюдения показали, что астероид богат углеродом, необходимым компонентом для жизни на Земле. Такие астероиды могли принести органические молекулы на Землю или другие планетные тела, и могут содержать ключ к пониманию происхождения жизни.

Но ученым нужны образцы таких астероидов, как Бенну, чтобы понять это. OSIRIS-REx будет использовать инструмент под названием TAGSAM, сокращенно от Touch-And-Go, механизм отбора проб, чтобы собирать от 60 грамм до двух килограммов пыли и песка с поверхности Бенну. Этот образец будет самым большим, возвращенным из космоса со времени полетов Аполлона на Луну в 1970-х годах, и самым большим, когда-либо обнаруженным роботом. Зонд соберет материал в 2020 году и вернет его на Землю в 2023 году.

«Наша научная команда очень хочет изучить этот материал, который мы получим от Бенну», — сказал менеджер проекта OSIRIS-REx Рич Бернс из Центра космических полетов имени Годдарда НАСА в Гринбелте, штат Мэриленд. «Этот материал существует с самого начала. Солнечной системы».

OSIRIS-REx — это первая в США миссия по возврату образцов на астероид, но не первая такая миссия в целом. Японская миссия Хаябуса вернула небольшое количество астероида Итокава на Землю в 2010 году (SN Online: 14.06.10). Последующая миссия, Hayabusa2, достигла астероида Рюгу в июне и вернет образцы этого астероида в 2020 году.

По материалам sciencenews.org