После двухлетней погони космический корабль НАСА прибыл в понедельник к древнему астероиду Бенну, его первому посетителю за миллиарды лет.

На этом изображении, предоставленном НАСА 16 ноября 2018 года, изображен астероид Бенну. После двухлетней погони космический корабль НАСА достиг древнего астероида Бенну, его первого посетителя за миллиарды лет. Исследователь-робот Осирис-Рекс потянулся в пределах 12 миль (19 километров) от космической скалы в форме ромба в понедельник, 3 декабря. Изображение, снятое камерой PolyCam, показывает Бенну на 300 пикселей и было растянуто для увеличения контраста между бликами и тенями. (НАСА / Годдард / Университет Аризоны через AP)

Исследователь-робот Осирис-Рекс потянулся в пределах 12 миль (19 километров) от ромбовидной космической скалы. Он станет еще ближе в ближайшие дни и выйдет на орбиту вокруг Бенну 31 декабря. Ни один космический корабль никогда не вращался вокруг такого маленького космического тела.

Это первая попытка США собрать образцы астероидов для возвращения на Землю, чего пока достигла только Япония.

Диспетчеры полетов аплодировали и обменивались пятерками, как только пришло подтверждение, что Осирис-Рекс добрался до Бенну – ровно через неделю после того, как НАСА посадило космический корабль на Марс.

«С облегчением, гордостью и желанием начать исследование!» – написал ведущий ученый из университета Аризоны Данте Лауретта. «Бенну и обратно!»

На расстоянии около 76 миллионов миль (122 миллионов километров) от Бенну потребовалось семь минут, чтобы перейти от космического корабля к контроллеру полета в Локхид Мартин в Литтлтоне, штат Колорадо. Компания построила там космический корабль.

По оценкам, ширина Бенну составляет чуть более 1600 футов (500 метров). Исследователи предоставят более точное описание на научной встрече в следующий понедельник в Вашингтоне.

Около размера внедорожника, космический корабль будет затенять астероид в течение года, прежде чем выкопать немного гравия для возвращения на Землю в 2023 году.

Ученые стремятся изучать материал из богатого углеродом астероида, такого как темный Бенну, который может содержать доказательства, относящиеся к началу нашей солнечной системы 4,5 миллиарда лет назад. Таким образом, это астрономическая капсула времени.

Между тем, японский космический корабль с июня вывешивается на другом околоземном астероиде, также в поисках образцов. Это вторая миссия Японии по астероидам. Этот последний камень называется Рюгу и примерно в два раза больше Бенну.

Пятна Рюгу должны быть здесь к декабрю 2020 года, но они будут намного меньше, чем обещанная добыча Осирис-Рекса.

Цель Osiris-Rex – собрать как минимум 60 граммов или 2 унции пыли и гравия. Космический корабль не приземлится, а будет использовать 10-футовую (3-метровую) механическую руку в 2020 году для мгновенного приземления частиц и их вакуумирования. Контейнер для образцов вырвется на свободу и направится к Земле в 2021 году.

Коллекция, спускающаяся с парашютом до Юты, будет представлять собой самый большой космический улов, начиная с того момента, когда астронавты Аполлона доставляли на Землю лунные камни в конце 1960-х и начале 1970-х годов.

Ранее НАСА возвращало частицы кометной пыли и солнечного ветра, но никогда не получало образцы астероидов. Японии удалось вернуть некоторые крошечные частицы в 2010 году из своего первого астероидного полета, также названного Хаябуса.

И Бенну, и Рюгу считаются потенциально опасными астероидами. Это означает, что они могут бить Землю годами спустя. В худшем случае, через 150 лет Бенну вырежет кратер.

Лоретта подчеркнула, что контакт с Бенну существенно не изменит ее орбиту и не сделает ее более опасной для нас.

Ученые утверждают, что чем больше они узнают об астероидах, тем лучше снаряженная Земля сможет предотвратить по-настоящему катастрофический удар.

Миссия Osiris-Rex стоимостью 800 миллионов долларов началась с запуска в 2016 году с мыса Канаверал, штат Флорида. Его одометр показывал 1,2 миллиарда миль (2 миллиарда километров) по состоянию на понедельник.

Имена космического корабля, и астероида происходят из египетской мифологии. Осирис – бог загробной жизни, а Бенну представляет цаплю и творение.

Osiris-Rex на самом деле является аббревиатурой НАСА для определения происхождения, спектральной интерпретации, идентификации ресурсов, исследования безопасности-реголита.

По материалам phys.org